Jääkiekko

Pudotuspeli ennakko: Dallas Stars – St. Louis Blues

Stanley Cupin Playoffien toisen kierroksen jatkavat parit ovat selvinneet ja ensimmäisenä otetaan käsittelyyn sarja, jossa Dallas Stars ja St. Louis Blues ottavat yhteen. Dallas Stars otti ensimmäisellä kierroksella käsittelyyn Nashville Predatorsin, joka jäi lopulta täysin sanattomaksi Texasilaisia vastaan. Jim Montgomery onnistui heti tulokas valmentajana viemään joukkueensa pudotuspeleihin ja toiselle kierrokselle. Tulosta voidaan jo nyt pitää onnistuneena ja joukkueen tulokas pelaajat ovat olleet myös isosti framilla.

Miro Heiskanen ja Roope Hintz osoittavat Dallasin tulevaisuutta ja siinä sivussa ovat toisinaan olleet jopa pelipaikkojensa parhaita pelaajia. Heiskanen päätyi lopulta kellottamaan kaikista Starsin kenttäpelaajista isoimmat minuutit ja keräsi runsaasti vastuuta läpi sarjan. Roope Hintz otti paikkansa ensimmäisen ylivoiman ratkaisupelaajana ja lunasti viimeistään nyt paikkansa pysyvästi Dallasin toisen ketjun keskeltä. Vielä suhteellisen nimettömiä pelaajia ovat molemmat suomalaisnuoret, vaikka näkyvät jatkuvasti kentällä ja pääasiassa Starsin kannalta hyvällä tavalla.

Dallasin tähdet loistavat

Dallasin meritoituneet tähdet, Tyler Seguin, Jamie Benn ja Alexander Radulov näyttivät sarjassa koko joukkueelle esimerkkiä ja repivät raastaen läpi ensimmäisen sarjan ja tulostaululle syntyi kovia tehoja. Miehet tekivät Nashville Predatorsia vastaan yhteensä 18 pistettä ja jokainen pelasi läpi sarjan piste per peli tahtia. Starsin puolustajista eniten pisteitä tehtaili John Klingberg ja hänkin kasasi täydet kuusi paunaa kuuteen otteluun. Vaikka hänen puolustaja parinsa Esa Lindell ja Miro Heiskanen eivät päässeet tehoille yhtä useasti, olivat suomalaispuolustajat suuressa roolissa ja Esa Lindell vähän pienemmälläkin ajalla oli usein koko kentän paras puolustava puolustaja.

Stars oli lähellä viedä sarjan jo viidessä pelissä, mutta yksi ohi peli sattui Ben Bishopille. Suurin kysymysmerkki joukkueen kannalta tuleekin olemaan Bishopin tasaisuus pitkän kauden aikana, sillä mies on läpi uransa ollut loukkaantumisherkkä kaveri. Useimmiten NHL:n pudotuspeleissä nähdään kuitenkin tolppien välissä vain yksi maalivahti, mutta Bishopin tapauksessa jotkin lisätyt välipäivät eivät varmasti olisi pahitteeksi. Anton Khudobin osoitti jälleen runkosarjassa olevansa voittava maalivahti ja vaikkei mies aivan yhtä ilmiömäisiin torjuntoihin kykene kuin Bishop, on hän todella tasainen suorittaja.

Syvyysongelma ylivoimalla

Dallas Starsin ylivoima on päässyt pudotuspeleissä kovaan vireeseen ja varsinkin ensimmäisen korin miehet ovat laittaneet todella kovan rumban hyökkäyspäässä käyntiin. Kysymyksiä ilmoille tuo kuitenkin joukkueen toinen ylivoimaketju, miltä vaaditaan jatkossa huomattavasti enemmän, kun vastus kovenee. Starsin yv-prosentti ensimmäisen kierroksen jälkeen vain 18,2% ja nyt vastassa on loistavasti puolustava St. Louis Blues. Dallasin ylivoimavalmentajalla riittää pähkäiltävää, miten toisesta ylivoimasta saadaan kaivettua tehoja.

Dallasin alivoima onnistui käsittämättömän hyvin, kun otetaan huomioon se fakta, että joukkue onnistui 100% varmuudella alivoimilla Predatorsia vastaan. Kuitenkin Dallasia auttoi myös Nashvillen uskomattoman surkea, heikkotasoinen ylivoima, eikä Dallasia vielä olla kunnolla kokeiltu alivoimaisena.

Kalenterivuoden paras Blues

Vladimir Tarasenkon tähdittämä Blues jatkoi pudotuspeleissä töitään siitä, mihin joukkue runkosarjan päätyttyä jäi. St. Louisin joukkue oli tammikuun jälkeen sarjan loppuun asti koko NHL:n kovin joukkue ja näytti siltä myös Winnipegin tähtisikermää vastaan. Blues kaatoi Jetsin kuudessa ottelussa, mutta oli läpi sarjan niskan päällä. Winnipegin kovimmat miehet onnistuivat kuitenkin kahdessa ottelussa olemaan statuksensa arvoisia ja paukuttivat myös heikoista paikoista kovalla prosentilla kiekot maaliin. Kuitenkin Blues ryhdistäytyi tappioista vain enemmän ja varasti vieraissa otteluvoitot ja vei sarjan nimiinsä.

Blues on niin kova joukkue puolustamaan, että vaikka Tarasenko sai sarjassa aikaan vain kaksi syöttöpistettä, meni joukkue heittämällä jatkoon ollen selvästi parempi joukkue. Bluesin keskialueen peli ja varsinkin oman alueen puolustaminen on tällä hetkellä niin vakuuttavalla tasolla, että on vaikea nähdä kenenkään murtautuvan joukkueen viisikkopuolustuksen läpi.

Joukkue pelaa niin uhrautuvaa jääkiekkoa, että heitä vastaan on ylipäätään vaikea saada laukauksia maalille asti.

St Louisin miehet ovat pitäneet laukaisusektorin kaukana maalista, eikä keskeltä saa lainkaan tilaa. Heitä vastaan täytyy löytyä kärsivällisyyttä pyörittää peliä laidoilta, mihin joukkue antaa eniten tilaa pelata. Blues on kuitenkin niin tarkkana omassa päässä, että vastustajat päätyvät useimmiten turhautumaan ja sortuvat huonoihin ratkaisuihin.

Ylivoimainen Blues

Siinä missä St. Louis on tuottanut vähemmän maaleja tasakentällisin, on joukkue käyttänyt erikoistilanteet joukkueen hyödyksi. Ylivoima on onnistunut 26% tehokkuudella ja joukkueen molemmat yv-kentät ovat luoneet jatkuvasti maalintekopaikkoja. Vierasjäille täytyy tarttua myös ylivoimatehot mukaan paremmin. Kotonaan Blues on ollut järisyttävän hyvä ylivoimalla ja tehnyt todella paljon maaleja, ylivoimaprosentti onkin ollut peräti 36%.

Alivoimalla joukkue on toiminut todella loistavasti, mutta ailahtelevaisuus näytti horjuttavan Bluesin peliä. Kokonaisuudessaan nuo epäonnistuneet alivoima pelit menivät myös peleinä muillakin osa-alueilla pieleen sarjassa Jetsiä vastaan, mutta niistä päästiin yli ja Jetsistä lopulta käveltiin myös yli.

Binnington nappaa kaiken

St. Louis Bluesin tulokaspelaaja, sensaatiomaisen hyvin tolppien välissä luutiva Jordan Binnington näyttää vieläkin koko Blues joukkueelle, että vaikka hasardeja sattuu, mies hoitaa kyllä loput. Kovassa painekattilassa keitetty Binnington jatkoi Jets sarjassa siitä, mihin runkosarjassa jäi. Vain Bluesin joukkuepelin totaaliset epäonnistumiset saivat miehen näyttämään kuolevaiselta tolppien välissä, mutta mies hoiti kunnialla Jetsin vaarallisimmat maalipaikat kunnialla ja harvoin edes niistä hänet ohitettiin.

Luvassa on pudotuspelikevään tiukin puolustustaistelu, ja nyt kamppaillaan niillä kivillä. Kumpi joukkueista on valmis maksamaan kovempaa hintaa kävelee jatkoon. Jokaisen taklauksen alle täytyy mennä päätyyn, sillä puolustusvoittoisessa sarjassa mitään ei tule ilmaiseksi, kun vahinkotilanteet minimoidaan.